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副作用のない鎮痛剤?

片頭痛、歯の痛み、癌性の疼痛、腎臓結石による痛み・・・・。
病気にはいろいろな痛みがついてまわる。

これらの痛みに対処するには適切に鎮痛剤を使うことが大事だ。
しかし、鎮痛剤には様々な副作用もあり、専門の医師による適切なコントロールが必要だ。

しかし先週、学術誌「ネーチャー」の姉妹誌のひとつに「副作用がない鎮痛剤発見の可能性」についての論文が発表された。

興味深いことに、この鎮痛物質は植物の中から発見された。

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さて、今回新たな鎮痛物質が発見されたのはサンユウカ(英語ではpinwheel flowerの俗称で知られている)のひとつでTebernaemontana divaricataという植物だ。
sanyuka.jpg
(これはサンユウカのひとつ。ただしTebernaemontana divaricataではない)

この植物は中国や東南アジアで鎮痛作用を持つ薬草として古くから用いられていた。
当然、科学者たちも注目していた植物だ。

しかし、このサンユウカからはいくつかの鎮痛物質が検出された。この植物にはオピオイド(アヘン類似性鎮痛作用)が含まれているのだ。したがって、東南アジアで民間療法として使われている際にもこのオピオイドが効いていると思われていた。オピオイドの鎮痛は副作用が伴うので学者たちもあまり興味をもっていなかったようだ。

しかし今回、研究者たちはこのサンユウカからごく微量に採取できるConolidineという物質に注目した。本当に微量しか採取できないので、マウスなどに与えて研究することができず、その薬効に関しては知られていなかった。しかし研究者たちはこのConolidineを人工的に合成することで大量に確保した。

そして、マウスに投与したところ、確かな鎮痛作用を発揮したのだ。
その作用メカニズムは今のところわかっていない。ただ、オピオイドとは明らかに異なる経路で効果を発揮しているのは間違いないそうだ。

実際に人間に使用されるようになるまでにはまだまだ長い道のりが必要だろう。
しかし、科学はまたしても小さな一歩が踏み出された。この小さな一歩の積み重ねが病気からの救済につながっていくのだ。
これからの研究に期待したい。



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  • Date : 2011-05-25 (Wed)
  • Category : 科学
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